כאשר מדברים על חרדה, בעיקר ברמות גבוהות או בינוניות, לעיתים ישנה טעות בהבנתה כ”פאניקה”, אך מדובר בשתי תופעות ללא כל קשר בין שתיהן. בוודאי שקיימים הסברים שונים לתופעה הזו, שאינה נדירה ועשויה לתקוף אנשים שונים, בזמנים שונים ובתדירויות שונות, בהתאם לסביבה בה הם חיים ולנסיבות המתרחשות בחייהם.

יצוין כי עשויה להתקיים אפשרות כי זה הסובל מחדרה חברתית, עשוי לסבול גם מהתקפי חרדה ולהפך מכך, אך מצב נפוץ יותר הוא שיסבול מסימפטום אחד; וכדוגמא – אדם החווה התקפי פאניקה עשוי לסבול גם מסיטואציות בהן יחווה חרדה חברתית (פחד קהל, פחד מדייטים, שלפוחית ביישנית). הדברים אינם סותרים זה את זה, אולם זה הסובל מחרדה חברתית מצוי בקבוצת סיכון בעלת סיכוי גבוה יותר לחוות התקף פאניקה.

אלו הסובלים מתופעות כמו התקף חרדה מאמינים כי מדובר בכאב פיסי ממשי. החוויה שלהם תהיה מבחינתם כהתקף לב ו/או איבוד שליטה, תחושה של איבוד שפיות מוחלט. לאנשים אלו אין דרך חלופית להסביר את הכאב שהם חשים, אלא כבעיה פיסית, ובכך הם מאמינים בלב שלם. כשיבקרו בבית החולים ויעידו בפני הרופא על תחושתם, הם עשויים לבטא בדבריהם חוויה הקרוב למוות והרופא ישיב כי אין להן כל בעיה גופנית.

בשונה מכך, אלו הסובלים מחרדה חברתית, יהיו לרוב מודעים לבעיה. הם מבינים כי לא מדובר בעניין גופני אלא נפשי. לכל דבר ועניין. על אף שאין מדובר בעניין פיסי, הוא יכול להגביל אספקטים מסוימים בחיים, בעיקר מאחר שאותם אנשים יימנעו ככל שיוכלו מחשיפה ומהיותם תחת זרקורים ומרכז תשומת הלב.

חרדה חברתית מהווה הפרעה חברתית מהנפוצות הקיימות. רבים הסובלים מכך, אינם מסוגלים לבקש סיוע או טיפול מקצועי; הם יעדיפו להיוותר כל חייהם עם הסבל, רק שסודם הנוראי לא ייחשף. על אף האמור ובניגוד לדעה הרווחת, חרדה חברתית שונה מהתקף חרדה או פאניקה.

נכון הוא הדבר כי הסובלים מחרדה חברתית, חווים תסמינים פיסיים, כדוגמת – דפיקות לב מואצות, הסמקה, רעד; באופן תדיר הם מעידים כי “נכנסתי לפאניקה”, רציתי לקבור עצמי באדמה. אולם תחושות אלו אין בכוחן להוביל לכאב גופני ברור וחד, כמו בהתקף פאניקה.

אלו שחווה התקף חרדה אמיתי ימהרו להגיע לבית החולים, מפני שהם מאמינים עמוקות כי הם חולים וסובלים מבעיה גופנית כלשהי. הסובלים מחרדה חברתית, לעומת זאת, ינסו בכל ככל להימנע מביקור.

בנקודה זו, נוכל לסכם ולומר שאין קל יותר מלבלבל בין שתי תופעת אלו. ראוי לזכור כי במקרים של התקף חרדה חברתית או התקף פאניקה, התסמינים בעקבותיהם לא יהיו פיסיים, אולם ההבדל מתבטא בכך שבזמן התקף חרדה או התקף פאניקה, מופיעה אשליה בלבד של כאב אמיתי, בעוד זה החווה חרדה חברתית, יהיה לרוב מודע למצבו והתסמינים יהיו פחות קיצוניים ואף לא יפורשו על-ידי הסובל ככאב גופני.